En el proyecto PRIMA, el camino hacia la cooperación en investigación mediterránea se vuelve irregular

Con fanfarria en 2017, los países mediterráneos lanzaron uno de los mayores esfuerzos de diplomacia científica: un proyecto de 494 millones de euros para que el norte y el sur colaboren en la investigación de alimentos, agua y agricultura. Tres años después, está golpeando golpes financieros y prácticos.

Algunos proyectos de investigación en la Asociación para la Investigación e Innovación en el Área del Mediterráneo (PRIMA) se han topado con atracos burocráticos en Italia, una crisis monetaria en el Líbano y las estrictas medidas tomadas para contener COVID-19 en muchos países. “Nuestro principal problema fue, todavía lo es, el retraso en la liberación de los fondos”, dijo un coordinador del proyecto, Daniele Bassi, profesor de agricultura en la Universidad de Milán.

Los líderes del programa reconocen los retrasos en los pagos, pero dicen que la causa, la complejidad legal de un proyecto de varios países, se solucionó recientemente, y los beneficiarios italianos como Bassi obtendrán su dinero a fines de este año.

Ciertamente, nadie habla de desconectar PRIMA; es demasiado diplomáticamente importante “Habrá un apoyo político muy fuerte tanto de los 19 países como de la Comisión Europea para seguir adelante con la iniciativa”, dijo Angelo Riccaboni, presidente de la junta directiva de PRIMA. “Estoy seguro de que encontraremos una solución”.

PRIMA es un importante esfuerzo de la UE para la diplomacia científica, utilizando proyectos de I + D para tratar de construir puentes en todo el Mediterráneo y, por lo tanto, fortalecer las relaciones políticas. Técnicamente, PRIMA es una asociación intergubernamental con sede en Barcelona y recibe 220 millones de euros del programa de investigación Horizonte 2020 de la UE. El resto del dinero proviene de 19 países participantes: Portugal, España, Francia, Italia, Malta, Eslovenia, Croacia, Grecia, Chipre, Turquía, Líbano, Jordania, Israel, Egipto, Túnez, Argelia, Marruecos, Alemania y Luxemburgo.

Retrasos italianos

Pero, como cabría esperar en una iniciativa tan complicada, PRIMA ha sido golpeada recientemente por COVID-19, la agitación política y el estrés económico, tanto en Europa como en el norte de África y Oriente Medio.

“En Italia todavía estamos esperando los fondos de nuestro gobierno”, dijo Bassi, coordinador de FREECLIMB, un proyecto PRIMA que estudia los genes que ayudan a los cultivos de frutas a crecer en ambientes secos. La pandemia no fue un obstáculo importante para FREECLIMB ya que la mayor parte del trabajo de campo se realiza en espacios abiertos, dijo. Pero debido al retraso en la financiación, el proyecto probablemente necesitará una extensión de seis a 12 meses, más apoyo adicional.

Italia no es el único país en PRIMA donde los investigadores han tenido que esperar dinero del gobierno: el gobierno libanés tampoco ha pagado a los investigadores debido a una crisis monetaria que afecta al país. Octavi Quintana Trias, director de la secretaría PRIMA, dijo que los socios del proyecto y las instituciones privadas en el Líbano, como la Universidad Americana, hogar calido habían ayudado a pagar los costos de los investigadores libaneses para que puedan seguir trabajando por ahora. “Sin duda es un problema, pero hasta ahora, han podido resolver los problemas, al menos temporalmente”, dijo.

Riccaboni dijo que los retrasos en los pagos italianos fueron el resultado de que las agencias de financiación tuvieran que cumplir con las normas nacionales y de la UE, y que el gobierno italiano recientemente revisó sus propias reglas para abordar el problema. Esto “permite superar los problemas, tanto para los beneficiarios pasados ​​como para los futuros”, dijo. La Comisión dijo que espera que los investigadores italianos en PRIMA sean pagados para fines de este año. Y aunque PRIMA no puede controlar lo que está sucediendo en el Líbano, “está garantizando el apoyo y la flexibilidad necesarios para los participantes libaneses” para que puedan continuar su trabajo.

Otro proyecto financiado por PRIMA que enfrenta retrasos, ArtiSaneFood, trabaja con productores de alimentos a pequeña escala que usan recetas tradicionales e ingredientes locales en Portugal, España, Francia, Italia, Grecia, Túnez, Argelia y Marruecos. “La idea es básicamente estudiar cómo mejorar la seguridad de los alimentos artesanales”, dijo la coordinadora Ursula Gonzales-Barron, investigadora principal de sistemas socioecológicos en el Centro de Investigación de Montaña en Portugal. Explicó que los pequeños productores a menudo luchan por mantener la calidad constante debido a una miríada de factores que pueden afectarla, por lo que el proyecto apunta a ayudarlos a estandarizar sus productos.

Al igual que FREECLIMB, ArtiSaneFood fue retenido por la falta de Italia de liberar el dinero de la subvención a tiempo. Pero el proyecto también se ha visto afectado por la pandemia, porque el trabajo de campo se realiza en pequeñas fábricas que se vieron obligadas a cerrar. Gonzales-Barron dijo que COVID-19 ha causado cuatro o cinco meses de retraso y está pidiendo a PRIMA una extensión de un año.

En una declaración el 10 de junio, PRIMA dijo que permitirá a los beneficiarios “la flexibilidad necesaria” para hacer frente a la crisis, y que 11 de sus proyectos financiados han reutilizado sus subvenciones específicamente para realizar investigaciones relacionadas con la pandemia. Uno está desarrollando sensores de bajo costo para detectar partículas de virus en envases de alimentos o superficies. Otro tiene como objetivo extender la vida útil de las naranjas en 45 a 50 días, haciendo más fácil hacer frente a los retrasos en el transporte relacionados con la pandemia.

Y para al menos un proyecto PRIMA, los bloqueos